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Les Clark : la biographie

Les Clark (1907-1979) a fait partie de la légendaire équipe des "Nine Old Men", en référence au groupe des "Neuf Grands"...


Les Clark (1907-1979) a fait partie de la légendaire équipe des "Nine Old Men", en référence au groupe des "Neuf Grands", comprenant Frank Thomas, Ollie Johnston, Milt Kahl, Marc Davis, Eric Larson, Wolfgang Reitherman, Ward Kimball ou encore John Lounsbery. Des animateurs qui ont tous à leur manière contribué à façonner l'image des studios Disney dans le monde. Auréolé du prestigieux titre de Disney Legend, Les Clark est aussi connu pour avoir travaillé sur les séries Alice, Oswald le lapin, Mickey ou encore Silly Symphonies : un vrai "touche-à-tout" des studios !

Les Clark aux studios Hyperion en 1931

Les naît le 17 novembre 1907 à Ogden (Utah, États-Unis) sous le nom de Leslie James Clark, il est l'aîné d'une famille comprenant une douzaine de frères et soeurs. Après sa naissance, Les et sa famille déménagèrent et partirent s'installer pour l'Idaho, où le petit garçon fit sa scolarité à l'école primaire Twin Falls. Une étape qui précédera un nouveau départ, au moment de l'adolescence de Les, pour la Californie. La famille n'avait pas beaucoup d'argent et Les dut grandir malgré cela ; après que son père eut un accident, il prit beaucoup de responsabilités au sein de sa famille, et vint en aide à ses frères et soeurs dans la difficulté.

Une fois en Californie, le jeune homme commença des études à la Venice High School, et eut bien vite le désir de faire de l'animation. C'est à force de persévérance que Clark fera son entrée aux studios encore balbutiants des Disney Brothers, à un moment crucial de leur histoire.

Je suppose que j'étais destiné à devenir un animateur, même si je ne le savais pas à l'époque - Les Clark



Tout commence à l'été 1925. Les travaille alors, à l'occasion d'un job d'été, dans un magasin de crèmes glacées et de confiseries situé à Vermont Avenue, non loin d'Hyperion Avenue, là même où les Disney Bros. Studios emménageront au début de l'année 1926. Travailler dans une boutique de sucreries, un métier éloigné de l'animation ! Peut-être pas autant car pendant son travail, le jeune homme est amené à fréquenter des employés des Disney Bros. qui viennent au magasin. Un jour, alors que Walt était dans la boutique, Les Clark se fit remarquer en réalisant quelques illustrations de caractères sur des miroirs qui affichaient les spécialités de la boutique.

Impressionné par ces dessins, Walt complimenta le jeune homme pour le travail qu'il avait accomplit. Les Clark venait de marquer un bon point auprès de Walt Disney, un client qui ne lui était pas tout à faire inconnu. Walt avait, à l'époque, acquit une bonne réputation dans les environs d'Hollywood, en particulier pour sa réalisation des Alice comedies. En 1927, sur le point d'obtenir son diplôme à l'université Venice High School, Les prit finalement son courage à deux mains et alla voir Walt pour lui demander un emploi. Ce dernier lui répondit alors : "Apportez quelques-un de vos dessins et voyons ce que ça donne."

Clark alla montrer ses réalisations graphiques aux studios Hyperion, des copies de dessins réalisés à main levée, à Walt Disney qui les trouva très bons, appréciant notamment son style graphique adroit et rapide. Walt demanda au jeune homme pourquoi il ne viendrait pas travailler dans son studio le lundi suivant, précisant toutefois que cela pourrait être pour un emploi temporaire. Fort heureusement pour Les Clark, le temporaire devint définitif.

J'ai obtenu mon diplôme d'études secondaires un jeudi et je suis allé travailler le lundi suivant - Les Clark



Engagé le lundi 23 février, Les assista dans un premier temps les animateurs pour la production des Alice comedies qui arrivait alors à son terme en 1927. C'est là qu'il fit ainsi la connaissance d'Ub Iwerks, qui le forma notamment au travail de l'animation. Alice's Picnic, produit en mars, sera l'une des premières participations du jeune homme aux studios. La première d'une longue et brillante carrière chez Disney.


Pendant les six premiers mois où il travailla aux studios, Les s'occupa de la caméra pour les scènes d'animation, avant de travailler au département encrage et peinture des cellulos les six mois suivants. Aux lancements des séries Mickey et Silly Symphonies en 1928 et 1929, Les Clark est sur tous les fronts ! Et c'est essentiellement à des postes d'intervalliste qu'on le retrouve au tout début, un passage obligé pour tout employé amené à devenir animateur.

En 1928, Les travailla en tant qu'intervalliste sur Steamboat Willie, le premier court métrage de Mickey avec son synchronisé. C'est à cette époque que le jeune homme d'une vingtaine d'années se spécialisa et développa un certain talent dans l'animation des cartoons de la souris, parallèlement à Ub Iwerks, connu comme l'un des meilleurs animateurs des studios. Ub réalisa ainsi la plupart de l'animation de Steamboat Willie à un rythme effréné, aux côtés de Les Clark en tant qu'intervalliste et de Wilfred Jackson, à qui l'on doit l'animation de quelques séquences notamment la scène de Minnie longeant une rivière.

Réalisé en un temps record, essentiellement grâce à l'action d'Iwerks, Steamboat Willie est achevé en à peine deux mois ! Et Iwerks, qui avait notamment aidé à former le jeune homme, deviendra bien vite le mentor de Les Clark. Mais c'est The Skeleton Dance (1929), premier court métrage dans lequel il est crédité animateur, qui marque l'envolée de sa carrière, notamment à travers la scène qu'il anime où un squelette utilise l'ossature d'un de ses amis macabres pour s'en servir comme d'un xylophone.

Clark anime ainsi plusieurs Silly Symphonies, et se spécialisera sur les Mickey peu après le départ d'Iwerks des studios début 1930, époque où il mettra sous son aile l'animateur Fred Moore, un des artistes les plus influents dans la définition du style Disney. Les apposera par la suite son nom à plusieurs petits films qui marqueront longtemps les studios et contribueront d'ailleurs à sa renommée, animant plus de cent courts métrages d'animation au total, parmi lesquels Flowers and Trees (1932). L'animateur travaillera aussi sur plusieurs scènes avec le personnage de Mickey dans The Band Concert (1935), le premier court métrage Technicolor de la souris.

Dessin original de Mickey par Les Clark pour le court métrage The Band Concert (1935)

D'autres membres de la famille Clark fréquenteront aussi, de près ou de loin, les studios Disney. Entrée au département encre et peinture, la soeur de Les, Marceil, aidera ainsi comme modèle pour le personnage de Persephone dans la court métrage The Goddess of Spring (1934). Le père de Les travaillera quant à lui comme garde aux studios. En 1934, afin que ses animateurs améliorent leurs compétences, Walt initia des cours du soir enseignés par le professeur Donald Graham du Chouinard Institute et Les fut un des élèves les plus méritants de ces cours d'analyse d'action.

Snow White and the Seven Dwarfs (1937), Pinocchio (1940) ou encore Fantasia sont quelques-uns des grands chefs d'oeuvres sur lesquels travaillera Clark en tant qu'animateur ; il supervisera par la suite l'animation d'autres longs métrages d'animation comme Cinderella (Cendrillon, 1950), Peter Pan (1953) ou encore Lady and the Tramp (La Belle et le Clochard, 1955) puis se tournera vers la réalisation de films éducatifs et d'émissions spéciales pour la télévision.

Walt présentant à Les Clark un Mickey Award célébrant son 30e anniversaire à la "Mouse House" en 1957.

Au même titre que Walt, Les n'était pas enclin à se reposer sur ses lauriers, déterminé à aller de l'avant et à innover sans cesse. Sa personnalité humble, discrète et serviable fait qu'il est associé étroitement à l'image de Mickey, un personnage qu'il anima tout au long de sa carrière. Lorsqu'il se retira le 30 septembre 1975 pour prendre sa retraite, Clark était alors connu, selon le livre de John Canemaker "Walt Disney's Nine Old Men and the Art of Animation", comme le "membre des Walt Disney Productions le plus longuement et de façon continuelle employé" ! C'est dire si l'animateur-réalisateur était resté fidèle à un même studio et sans interruption pendant plus d'un demi-siècle.

En 1989, une décennie après sa mort en 1979, Les Clark est nommé Disney Legends à titre posthume.

Citations



Les continua tranquillement de perfectionner ce qu'il faisait le mieux, constamment à la classe d'art à travailler dur pour améliorer et apprendre. Il y avait beaucoup d'admiration pour cet homme calme, réfléchi, qui est arrivé avec aucun art de fond mais avec la force de détermination et le désir, non seulement de maintenir, mais aussi de contribuer à faire progresser l'art avec ses raffinements de nombreux principes fondamentaux - Frank Thomas et Ollie Johnston



Ses participations


- comme encreur/peintre :
1927 : Alice's Picnic
1927 : Alice's Channel Swim
1927 : Alice's Medicine Show
1927 : Alice the Whaler
1927 : Alice the Beach Nut
1927 : Alice in the Big League
1927 : All Wet
1927 : Poor Papa (Pauvre Papa)
1928 : Ozzie of the Mounted

- comme intervalliste :
1928 : Steamboat Willie (Willie, le Bateau à Vapeur)

- comme animateur :
1929 : The Barn Dance (Bal de campagne)
1929 : The Opry House (L'Opéra)
1929 : When the Cat's Away
1929 : The Barnyard Battle (Champ de bataille)
1929 : The Plow Boy (Mickey laboureur)
1929 : The Karnival Kid
1929 : The Skeleton Dance (La Danse macabre)
1929 : El Terrible Toreador
1929 : Springtime (Printemps)
1929 : Jungle Rhythm (Les Rythmes de la jungle)
1929 : Hell's Bells (Les Cloches de l'Enfer)
1929 : The Merry Dwarfs
1930 : Summer (Été)
1930 : Autumn (Automne)
1930 : The Barnyard Concert (Concert rustique)
1930 : Cannibal Capers
1930 : Fiddling Around ("Just Mickey")
1930 : Frolicking Fish
1930 : The Fire Fighters
1930 : Arctic Antics
1930 : Midnight in a Toy Shop
1930 : Night (Nuit)
1930 : Monkey Melodies
1930 : The Chain Gang (Symphonie enchaînée)
1930 : The Gorilla Mystery (Gare au gorille)
1930 : Winter (Hiver)
1930 : Pioneer Days
1930 : Playful Pan
1931 : The Birthday Party (Le Goûter d'Anniversaire)
1931 : Traffic Troubles (Mickey et les Embouteillages)
1931 : Birds of a Feather (Woody Goguenarde)
1931 : Mother Goose Melodies (Les Chansons de la Mère l'Oie)
1931 : Blue Rhythm (Rythme en bleu)
1931 : Mickey Cuts Up (Mickey jardinier)
1931 : The Busy Beavers (En plein boulot)
1931 : The Ugly Duckling (Le Vilain Petit Canard)
1932 : Mickey in Arabia
1932 : Flowers and Trees (Des Arbres et des Fleurs)
1932 : Trader Mickey
1932 : The Whoopee Party
1932 : Bugs in Love
1932 : The Klondike Kid
1932 : Babes in the Woods (Les Enfants des Bois)
1932 : Santa's Workshop (L'Atelier du Père Noël)
1932 : Mickey's Good Deed (Mickey Père Noël)
1933 : Building a Building
1933 : The Mad Doctor
1933 : Mickey's Mellerdrammer
1933 : The Mail Pilot (Mickey Postier du Ciel)
1933 : Puppy Love (Le Premier Amour)
1933 : Giantland (Mickey au pays des Géants)
1934 : Gulliver Mickey (Mickey Gulliver)
1934 : The Goddess of Spring (La Déesse du Printemps)
1934 : The Dognapper
1934 : Two-Gun Mickey (Mickey tireur d'élite)
1935 : The Tortoise and the Hare (Le Lièvre et la Tortue)
1935 : The Band Concert (La Fanfare) - animateur : "Mickey Mouse"
1935 : Mickey's Kangaroo
1935 : Broken Toys
1936 : Orphan's Picnic (Partie de campagne)
1936 : Mickey's Grand Opera (Grand Opéra)
1936 : The Country Cousin (Cousin de Campagne)
1937 : Mickey's Amateurs (Amateurs de Mickey)
1938 : Mickey's Parrot (Le Perroquet de Mickey)
1938 : Brave Little Tailor (Le Brave Petit Tailleur)
1939 : Society Dog Show (Mickey à l'exposition canine)
1940 : Mr. Duck Steps Out (L'Entreprenant M. Duck)
1941 : The Little Whirlwind (Le Tourbillon)
1941 : The Nifty Nineties (Les Années 90)
1942 : Mickey's Birthday Party (L'Anniversaire de Mickey)
1942 : Symphony Hour (L'Heure symphonique)
1942 : How to Play Baseball (Dingo Joue au Baseball)
1943 : Der Fuehrer's Face
1943 : Private Pluto (Pluto Soldat)
1943 : Victory Vehicles (Vive le Pogostick)
1948 : Blame It to the Samba
1951 : Plutopia
1952 : The Little House (La Petite Maison)
1953 : Ben and Me (Franklin et Moi)
1955 : Aquarela do Brasil
1955 : Contrasts in Rhythm ("Bumble Boogie" ; "Trees")
1961 : Donald and the Wheel
1962 : A Symposium on Popular Songs
1971 : Bongo
1980 : Mickey Mouse Disco

- comme réalisateur :
1958 : Paul Bunyan
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