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Virginia Davis : la biographie

Qui n'a jamais entendu parler de la petite Alice ? Parmi celles qui ont interprété le rôle pendant les années 1920, il y a eu la jeune V...


Qui n'a jamais entendu parler de la petite Alice ? Parmi celles qui ont interprété le rôle pendant les années 1920, il y a eu la jeune Virginia Davis (1918-2009). Retour sur son rôle historique aux studios Disney...


Virginia Davis est née le 31 décembre 1918 à Kansas City au Missouri. Enfant, Virginia fréquente l'école d'Art dramatique Georgia Brown où elle apprend le théâtre et la danse. C'est la 1ère actrice à interpréter le rôle d'Alice dans la série créée par Walt Disney en 1923. Comme le veut la légende, Disney aurait repéré Virginia dans une publicité pour le pain Warneker alors qu'il se trouvait à Kansas City. Virginia a en effet tout pour plaire : un sourire des plus charmants et des longs cheveux blonds et bouclés.

Convaincu que c'est l'actrice qui lui manque tant pour sa toute nouvelle série, Walt contacte ses parents pour que Virginia joue dans Alice's Wonderland. La mère de Virginia, Margaret, apprécie beaucoup Disney, "c'est un homme très charmant" pense t-elle. Aussi, les parents de la fillette acceptent peu de temps après son offre et signent le contrat le 13 avril 1923. Les rapports entre la famille Davis et Disney sont si cordiaux que pour le tournage d'Alice's Wonderland, les scènes en prises de vue réelles sont filmées à la fois aux studios Laugh-O-Grams et dans la maison des Davis. La soeur de Me Davis, Louise, y jouera d'ailleurs la mère d'Alice dans la scène de la chambre.

Passé le tournage d'Alice's Wonderland, la société Laugh-O-Grams fait faillite en juillet. Disney ne s'avoue pas vaincu pour autant et décide de partir en Californie. Ce premier Alice séduit Winkler Pictures qui signe avec Disney pour la réalisation de toute une série : la série Alice comedies était née. Mais Margaret Winkler pose ses conditions : c'est Virginia Davis qui doit jouer le rôle d'Alice, et personne d'autre. Virginia Davis et sa famille résident encore à Kansas City. C'est là que Disney entre en jeu.

Le 16 octobre 1923, il propose à la famille Davis de le rejoindre à Los Angeles pour que leur fille joue Alice dans la toute nouvelle série. Les parents de Virginia ne tardent pas à accepter l'offre de Disney, ils y voient une bonne opportunité pour que leur fille débute une carrière dans le cinéma. Pour les parents, ce départ ne pose pas de réel problème en soit : Thomas Davis, le père de Virginia, est représentant de commerce et se déplace souvent, et Virginia souffre d'une maladie qui nécessite un climat sec et chaud. C'est donc remplis d'espoir que Virginia et sa mère partent en novembre pour s'installer en Californie.

Comme le prévoit le contrat, Virginia ("Gini") reçoit au départ 100$US puis 200$US par mois à la fin de la période d'un an, avec la possibilité d'augmenter le salaire mensuel à 250$US si le contrat est prolongé. Pendant qu'elle endosse le rôle de 1924 à 1925, "Gini" réside dans les appartements La Brea à Hollywood (Californie). Son père, Thomas, l'accompagne parfois sur le plateau de tournage aux côtés de Walt et de Roy. Le contrat de Virginia prend fin en 1925, après de vives discussions entre la famille Davis et Disney, contraint de réduire ses coûts de production. Malheureusement, les questions d'argent auront raison de l'amitié qui liait Disney à la famille Davis. Après la perte de la principale héroïne de sa série, Disney cherche une remplaçante : ce sera Margie Gay.

A la suite de l'aventure Disney, Virginia Davis joue dans le film "The Greater Glory" (1926) de Curt Rohfeld puis dans d'autres films des années 1920 comme actrice. Cependant, jamais plus elle ne sera la vedette comme elle l'avait été dans la série Alice. Virginia travaille aussi un temps pour Disney au département encrage et peintures des studios, elle aurait aussi passé des auditions pour doubler la voix originale de Blanche Neige dans le film Blanche Neige et les Sept Nains en 1937. Dans les années 1950, elle devient éditeur pour le magazine "Living for Young Homemakers" et fait plusieurs apparitions lors des cérémonies dans les parcs Disney. Devenu le symbole des studios Disney à leurs débuts, elle reçoit le titre de Disney Legends, spécialité animation en 1988 et décède le 15 août 2009 à l'âge de 90 ans.

Citations



Participer à l'histoire de l'animation est quelque chose de très réconfortant pour moi, je me sens privilégiée. J'ai peut-être accompli quelque chose qui fait partie de l'histoire de Walt Disney - Virginia Davis à propos de sa carrière



Avez-vous déjà eu un oncle préféré, quelqu'un qui était votre idole, qui venait vous voir de temps en temps et qui illuminait votre journée ? - Virginia Davis à propos de Walt Disney



C'était un grand moment (...). J'ai adoré et adulé Walt, comme n'importe quel enfant l'aurait fait à ma place. Il m'orientait en faisant des grands gestes. Un de mes films préférés était Alice's Wild West Show. J'ai toujours été l'enfant avec des cheveux bouclés, mais en réalité j'étais un vrai garçon manqué, et ce film m'a permis de jouer les durs. Je me suis bien amusé - Virginia Davis



Walt n'a jamais eu de mauvais sentiments envers moi. Je pouvais toujours sortir et aller le voir. Il s'approchait de moi, il mettait son bras autour de moi et me disait : 'Comment ça va, Virginia ?'. Je pouvais toujours aller à son bureau si je voulais l'utiliser. Nous sommes restés bons amis et après [Blanche Neige et les Sept Nains, 1937), il m'a donné un emploi. Il m'a appris à encrer et à peindre et j'ai aussi fait quelques doublages pendant un certain temps - Virginia Davis



Il y avait beaucoup de personnes qui se rassemblaient autour de nous [au moment du tournage]. Des enfants curieux et des voisins venaient voir ce qui se passait. Ils pouvaient demander à des enfants de tourner certaines scènes et de faire partie du public et c'est ce qu'ils ont fait pour Alice's Wild West Show (1924), qui est un de mes films préférés. L'association des acteurs de cinéma n'existait pas et donc il n'y avait aucun endroit où aller si on avait besoin de quelqu'un pour un film. A l'époque, on devait faire avec ce qui se présentait à nous - Virginia Davis à propos du tournage des Alice comedies



Walt a toujours eu l'idée ; il avait pensé à faire Alice in Cartoonland. Je pense que lorsqu'il m'a vu, il s'est dit 'Cette petite fille peut faire ça'. J'imagine que c'est là que tout a commencé. Il a contacté ma mère, et il lui a dit que ce serait génial pour sa petite fille. Ma mère a été convaincue et lui a répondu que c'était d'accord - Virginia Davis



Gini a toujours été très fière du rôle historique qu'elle a joué dans l'histoire des studios. Elle aimait nous rappeler à tous que tout à commencé avec Alice, pas avec Mickey Mouse - Roy E. Disney à propos de Virginia Davis



Ses participations


- dans le rôle d'Alice :
1923 : Alice's Wonderland (Alice au Pays des Merveilles)
1924 : Alice's Day at the Sea (Alice à la Mer)
1924 : Alice's Spooky Adventure
1924 : Alice's Wild West Show 
1924 : Alice's Fishy Story
1924 : Alice and the Dog Catcher
1924 : Alice the Peacemaker
1924 : Alice Gets in Dutch
1924 : Alice Hunting in Africa (Alice Chasse en Afrique)
1924 : Alice and the Three Bears (Alice et les Trois Ours)
1924 : Alice the Piper
1925 : Alice Cans the Cannibals
1925 : Alice the Toreador
1925 : Alice Gets Stung
1925 : Alice in the Jungle (Alice dans la Jungle)

Apparitions


2005 : Alice's Cartoon World : An Interview with Virginia Davis
2005 : From Kansas City to Hollywood
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